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El nacimiento tardío de una tierra plana

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El nacimiento tardío de una tierra plana

Por Stephen Jay Gould

Dinosaurio en un pajar: reflexiones en la historia natural (Nueva York, 1996)

Introducción: Los restos mortales del venerable Beda (673-735) se encuentran en la catedral de Durham, debajo de una lápida con un epitafio que debe ganar todos los premios por una aproximación a la muerte "sensata". En rima latina doggerel, la bóveda proclama: Hac sunt in fossa, Baedae venerabilis ossa: "Los huesos del Venerable Beda yacen en esta tumba". (Fossa es, literalmente, una zanja o un abrevadero, pero dejaremos esta lectura más suave).

En la taxonomía de la historia occidental que aprendí de niño, Beda brillaba como una luz poco común en la "Edad Media" entre la grandeza romana y una lenta recuperación medieval que culmina en la renovada gloria del Renacimiento. La fama de Beda se basa en sus comentarios bíblicos y su Historia ecclesiastica gentis Anglorum (Historia eclesiástica del pueblo inglés), completada en 732. La cronología sienta las bases de una buena historia, y Beda precedió su gran obra con dos tratados sobre el cómputo y la secuencia del tiempo. : De temporibus (On Times) en 703, y De temporum ratione (Sobre la medición de tiempos) en 725.

Las cronologías de Beda tuvieron su mayor influencia en la popularización de nuestro inconveniente sistema de dividir el tiempo reciente en A.C. y A.D. en lados opuestos de la supuesta natividad de Cristo (casi con seguridad determinado incorrectamente, ya que Herodes había muerto en este tiempo de transición y no pudo haber visto a los Reyes Magos o asesinado a los inocentes al comienzo del primer año). En sus cronologías, Beda buscó ordenar los eventos de la historia cristiana, pero el motivo principal y el propósito de sus cálculos se centraron en un problema diferente, y persistentemente molesto, en el tiempo eclesiástico: el cómputo de la Pascua. La compleja definición de esta festividad —el primer domingo que sigue a la primera luna llena que ocurre en el equinoccio vernal o después— requiere una considerable sofisticación astronómica, ya que los ciclos lunares y estacionales deben conocerse con precisión.

Tales cálculos implican una teoría de los cielos, y Beda presentó claramente su concepción clásica de la tierra como una esfera en el centro del cosmos, orbis in medio totius mundi positus (un orbe colocado en el centro del universo). Para que nadie malinterprete su intención, Bede declaró explícitamente que se refería a una esfera tridimensional, no a un plato plano. Además, agregó, nuestra esfera planetaria puede considerarse perfecta porque incluso las montañas más altas no producen más que una ondulación imperceptible en un globo de tan gran diámetro.


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